Lêmures em hibernação podem ser a chave do sono criogênico para viagens espaciais humanas

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A ficção científica está se transformando em realidade. Com os planos da humanidade de retornar à lua nesta década e mais ambições de viajar a Marte na próxima, precisamos descobrir como manter os astronautas saudáveis ​​para essas missões de anos de duração. Uma solução há muito defendida pela ficção científica é a suspensão da animação, ou colocar os humanos em um sono de hibernação durante o tempo de viagem.

Podemos recorrer à natureza em busca de orientação e uma solução potencial para este desafio.

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Está frio e escuro lá fora

O espaço é implacável. Nesse vazio congelante de escuridão, não há oxigênio, nem gravidade, nem proteção contra a chuva constante de radiação cósmica. Os humanos evoluíram sob uma atração gravitacional constante – então, quando você coloca as pessoas no espaço, coisas estranhas e perigosas acontecem a seus corpos.

No entanto, cientistas e engenheiros que trabalham com astronautas na Estação Espacial Internacional inovaram e continuam a resolver esses problemas. Por exemplo, sabemos que o vôo espacial leva à perda de densidade muscular e óssea, uma vez que nossos ossos e músculos não precisam trabalhar contra a força da gravidade para nos movimentar.

Mas ainda não sabemos como abordar outras questões médicas relacionadas ao espaço, incluindo alterações do sistema imunológico, problemas de visão e bombardeio com radiação cósmica perigosa.

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Lêmures em hibernação podem ser a chave do sono criogênico para viagens espaciais humanas
Foto: (reprodução/ internet)

Esses desafios fisiológicos são combinados com as dificuldades tecnológicas de enviar vários humanos nessas longas missões onde enfrentam complicações logísticas de empacotar e alocar provisões e suprimentos suficientes, bem como questões sociais de lidar com o isolamento extremo no espaço profundo.

Colocando o corpo em pausa

Animação suspensa e biostase podem provocar imagens de ficção científica de humanos em cápsulas de sono criogênico

Se pudéssemos colocar os humanos em um estado de animação suspensa diminuindo muito ou mesmo interrompendo totalmente a atividade metabólica, poderíamos aliviar os problemas relacionados às viagens espaciais: tempo, questões de saúde, tamanho da espaçonave e distribuição de suprimentos.

Mas como podemos colocar os humanos em hibernação com segurança e depois trazê-los de volta quando chegar a hora certa, sem correr o risco de perda de músculos e ossos, para citar alguns desafios? Essas são questões que o Departamento de Defesa dos Estados Unidos e outras agências espaciais estão explorando ativamente.

Animais que passam o inverno em estados de animação suspensa – hibernação – não sofrem perda significativa de músculos e ossos. 

Sua existência e capacidade de desligar reversivelmente processos biológicos aparentemente necessários para a vida podem muito bem ser a chave para a criação das condições necessárias para a estratégia de hibernação humana que poderia pavimentar nosso caminho para sobreviver a longas viagens interestelares para estrelas distantes.

Na verdade, o uso de biostase já foi proposto para o transporte de um grande número de viajantes a Marte, onde os membros da tripulação serão alimentados com líquidos nutricionais totais especialmente formulados enquanto “dormem”.

Animais modelo?

Como traduzimos a hibernação em animais para hibernação em humanos? Um trabalho recente descobriu essa capacidade em animais que são evolutivamente semelhantes aos humanos: primatas hibernando. O que é único nesses primatas é que eles podem entrar em um estado de hibernação quando os recursos são escassos e as temperaturas tornam-se frias, e isso sem reduzir seriamente a temperatura corporal.

Uma das forças motrizes por trás dessa habilidade extrema são os microRNAs – pequenos pedaços de RNA que agem como silenciadores de genes moleculares. MicroRNAs podem regular a expressão gênica sem alterar o código genético em si. Ao estudar a estratégia de microRNA que esses animais usam, podemos explorar esse botão liga / desliga genético para mudanças rápidas e reversíveis que podem ajudar na hibernação em humanos.

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Nosso trabalho com lêmures camundongos cinza (Microcebus murinus) mostra como os microRNAs controlam quais processos biológicos permanecem ativos para proteger o animal e quais são desativados para economizar energia. Alguns desses microRNAs foram encontrados para combater a perda de massa muscular durante a hibernação. Outras funções parecem envolver a prevenção da morte celular, desaceleração ou interrupção do crescimento celular desnecessário e troca de estoques de combustível de açúcares consumidos rapidamente para gorduras de queima lenta.

Embora os microRNAs sejam uma via promissora de pesquisa, eles são apenas uma peça do quebra-cabeça. Nosso laboratório também está examinando outros aspectos de como os primatas hibernam, por exemplo, como esses lêmures protegem suas células do estresse, controlam os níveis de genes globais e como armazenam energia suficiente para sobreviver à hibernação.

Nosso laboratório também analisa como os microRNAs estão ajudando os animais a sobreviver a outros estresses ambientais extremos, incluindo congelamento, falta de oxigênio e climas quentes e secos. Não há estresse mais extremo do que o vácuo do espaço, e esperamos que nossa pesquisa contribua para as novas intervenções baseadas em RNA que estão ganhando atenção e emergindo como terapêuticas humanas viáveis.

O espaço está ao nosso alcance e estudar o que já está na Terra nos ajudará a chegar lá.

Traduzido e editado por equipe Isto é Interessante 

Fonte: The conversation

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