A ciência espetacular das rochas brilhantes dos Grandes Lagos

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Um selecionador de rocha de longa data, o Michigander reuniu um punhado de formas, tamanhos e cores. As rochas com bordas arredondadas – muitas delas pequenas o suficiente para caber na palma da mão – contam longas histórias de gelo antigo e triturante e do movimento implacável das ondas e da areia.

Muitos são tons despretensiosos de cinza, branco ou rosa. Manchadas ou salpicadas de preto, as rochas são bonitas, diz ele, como primos de granito e lembretes convincentes da agitação do tempo. Mas eles provavelmente não vão te impressionar, pelo menos até que você os veja sob a luz ultravioleta.

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Rocks from New Jersey's Sterling Hill Mine, photographed here in 2014, are known for fluorescing.
Foto: (reprodução/ internet)

Com uma lâmpada ultravioleta em mãos, eles parecem estar envoltos em brasas laranja. Olhando para eles, é fácil imaginar o som de um fogo crepitante ou a pulsação de magma borbulhante. Sob os comprimentos de onda certos, essas rochas de aparência comum começam a brilhar como o Olho de Sauron.

Rintamaki é um colecionador e vendedor especializado em rochas areníticas ricas em sodalita mineral (ele as apelidou de “Yooperlitas”, uma homenagem à sua casa, a Península Superior de Michigan), o que lhes dá seu segredo fluorescente.

Mas essas dificilmente são as únicas rochas que ficam como bananas sob a luz ultravioleta. “Existem cerca de 4.500 tipos diferentes de minerais e mais ou menos 500 apresentam sinais de fluorescência”, diz James Holstein, gerente de coleções de geologia física do Field Museum em Chicago.

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Esses minerais acendem quando os chamados elementos ativadores dentro deles são excitados por luz ultravioleta de alta energia.

The calcite in this rock fluoresces red, while the willemite appears slime-green.
Foto: (reprodução/ internet)

Os átomos naquele mineral fluorescente absorvem parte dessa energia, mas liberam o resto como luz visível de baixa energia, daí porque o mineral parece brilhar”, diz Gabriela Farfan, curadora de gemas e minerais do Museu Nacional de História Natural Smithsonian .

Esses elementos ativadores, como o manganês, podem estar presentes em traços muito pequenos – às vezes na escala de partes por milhão.

Calcita, fluorita e willemita são alguns dos minerais que fazem isso. Sob a luz ultravioleta de ondas curtas, o willemita parece estar salpicado de limo verde. A calcita, por outro lado, pode parecer rosa estridente em comprimentos de onda curtos e laranja sob comprimentos de onda mais longos.

Algumas rochas contêm vários tipos de minerais fluorescentes, e ainda outras também têm minerais que fosforescem – o que significa que podem reter parte da energia da luz fluorescente e continuar a brilhar por algum tempo, mesmo após a remoção da fonte de luz. Aragonite é um exemplo. “Isso é um golpe duplo”, diz Holstein.

Mas não há uma maneira confiável de identificar uma dessas rochas brilhantes a olho nu. “Infelizmente, a maioria dos minerais fluorescentes não são tão encantadores quando não estão sob a luz ultravioleta”, diz Farfan.

No entanto, existem algumas exceções. Alguns diamantes são tão fluorescentes que respondem à luz ultravioleta do sol, por isso parecem um pouco leitosos à luz do dia, acrescenta Farfan. Mas, na maior parte, o resto fica escondido. Rintamaki diz que as pessoas pisam nas rochas que ele chama de Yooperlites há centenas de anos – sem saber seu segredo.

Certos depósitos geológicos são particularmente famosos por suas riquezas fluorescentes.

A Sterling Hill Mine em New Jersey é uma delas, diz Farfan, e o Smithsonian tem uma tela mostrando como seriam suas paredes sob raios ultravioleta. Mas Rintamaki descobriu que Yooperlites aparecem em todos os lugares que ele olha.

Os cães da rocha os encontraram nas margens dos cinco Grandes Lagos, por exemplo, e em Minnesota, Wisconsin e Sault Ste. Marie, Ontário, em leitos de ferrovias, campos agrícolas, poços de cascalho, calçadas e até mesmo nas áreas paisagísticas do McDonalds e do Walmart. “Onde quer que haja pedras, eu as encontro”, diz Rintamaki.

A chave para identificá-los, diz ele, é olhar para o lado certo. Rintamaki faz seu dever de casa: ele vasculha praias rochosas no Google Earth para obter uma visão geral do terreno e, em seguida, visita durante o dia, para ter uma noção mais clara do litoral, já que da próxima vez que ele estiver lá ser realmente escuro.

Em seguida, ele varre as praias com uma lanterna ultravioleta de 365 nanômetros, movendo-se ao longo da costa metodicamente, até mesmo com dificuldade, e examina o solo em uma grade.

Sodalite makes these rocks seem to glow.
Foto: (reprodução/ internet)

Ele agarra a lanterna com as mãos e a segura pelo ombro, e então inclina a luz para baixo na direção de seus pés, depois para a frente e para trás novamente. Ele move a luz 15 centímetros para a esquerda ou para a direita e repete o processo, e então começa a varrer a luz de um lado para o outro.

Parar e ficar parado em um lugar é a melhor maneira de olhar”, diz ele. “Se você está caminhando, está indo rápido demais.” Depois de cobrir cada pedaço de terreno duas ou três vezes, ele dá alguns passos e repete o processo. Então ele se vira e olha para trás, para o caso de ter chutado algo interessante enquanto se move.

Na época em que se concentrava na ágata, diz ele, às vezes voltava de viagens de coleta de mãos vazias.

Rintamaki canvasses the shores of the Great Lakes after dark.
Foto: (reprodução/ internet)

Agora que ele está no ramo de Yooperlite, acrescenta, os grupos turísticos que ele guia pela praia do Lago Superior parecem encontrar as coisas quase que instantaneamente. “As pessoas acham que você tem que andar 13 quilômetros”, diz ele. “Não. Podemos ir 200 metros. ”

Rintamaki acredita que é possível encontrar Yooperlites em qualquer lugar onde haja gaveta glacial – um pedaço de floresta, seu quintal, um shopping center local. “Não importa onde você more”, diz ele, “vá buscar um farol e dê uma olhada”.

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Traduzido e editado por equipe Isto é Interessante 

Fonte: Atlas Obscura

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