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O que existe sob a superfície de luas geladas e planetas distantes? Oceanos globais de água salgada? Criomagma esperando para estourar na superfície em jatos semelhantes a gêiseres? Dicas de vida extraterrestre?

A geofísica planetária Lynnae Quick dedicou sua carreira a investigar o funcionamento interno de planetas e luas.

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Hoje, ela é a Cientista Planetária dos Mundos do Oceano no Goddard Space Flight Center da NASA. Ao contrário de seus colegas que estudam a Terra, Quick não pode simplesmente voar para investigar esses locais distantes para sua pesquisa.

Em vez disso, ela combina dados de satélite, uma compreensão dos processos geológicos terrestres e o poder da matemática para imaginar, e modelar, como outros mundos podem se comportar.

Sua pesquisa a levou das plumas vulcânicas na lua gelada de Júpiter, Europa, até a superfície do planeta anão Ceres, carregado de crateras, e possíveis mundos oceânicos fora dos limites de nosso sistema solar.

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Mentores a ajudaram a encontrar seu caminho para as luas geladas

Quick cresceu em Greensboro, Carolina do Norte e encontrou seu caminho para as ciências por meio de um curso de biologia do ensino médio. Ela considerou tornar-se zoóloga ou médica, até aprender sobre a morte das estrelas e a criação de buracos negros supermassivos em suas aulas de física.

Chaos terrain on Europa
Foto: (reprodução/ internet)

Seu professor, John Brown, alimentou a curiosidade de Quick pelo cosmos e a encorajou a seguir uma carreira nas ciências espaciais.

Mentores como Brown desempenharam um papel fundamental ao longo da carreira de Quick. Ela se formou em física na North Carolina A&T University, uma faculdade ou universidade historicamente negra (HBCU).

Ela credita ao frequentar um HBCU a confiança em si mesma e em seu potencial como mulher negra nas ciências. “Estava acostumada a ver brilhantes alunos afro-americanos sendo ensinados por professores afro-americanos”, diz ela. “Isso me ajudou a ficar confiante de uma forma que poderia não ser o caso das pessoas que sempre foram as únicas pessoas de cor onde quer que fossem.”

Depois de se formar, Quick fez mestrado em física pela Universidade Católica da América em Washington, DC. Lá, seus interesses gravitaram em torno da atividade vulcânica em planetas e luas.

Ela descobriu o trabalho da geóloga planetária brasileira Rosaly Lopes, que estudou a lua de Júpiter, Io (o corpo mais vulcanicamente ativo em nosso sistema solar, com centenas de vulcões – alguns dos quais expelem fontes de lava a 250 milhas de altura).

Eu a contatei e basicamente disse: acho seu trabalho muito legal!” Quick disse: “Para mim, era mais fácil enviar um e-mail frio porque eu a via como outra mulher de cor que estava dentro das ciências”.

Lopes recomendou que o Quick entre em contato com seus colegas Louise Prockter em Washington, DC.

Por meio dessa conexão, Quick começou a trabalhar com Prockter no Laboratório de Física Aplicada da Universidade Johns Hopkins (APL), onde estudou terreno caótico – superfícies planetárias marcadas por cristas, rachaduras e planícies que se entrelaçam e se enredam umas nas outras como resultado de análises geológicas atividade – na lua de Júpiter, Europa.

Geysers erupting on the surface of Enceladus, photographed by Cassini
Foto: (reprodução/ internet)

Debruçado sobre os mapas da superfície de Europa, Quick ficou fascinado com o funcionamento interno da lua gelada e os processos geológicos que esculpiram essas topografias caóticas. Mais tarde, ela disse à NASA: “Eu senti que havia um outro mundo alienígena nas pontas dos meus dedos”.

“A missão me escolheu”

Quick seguiu seu fascínio por Europa para um programa de doutorado na Universidade Johns Hopkins, onde continuou trabalhando com Prockter e o conselheiro Bruce Marsh.

Prockter reflete: “Sempre fiquei impressionado com a visão clara de Lynnae do que ela quer e sua disposição de dar alguns saltos significativos de fé para realizar seus objetivos.” Lá, ela foi atraída por espetaculares plumas de vapor d’água semelhantes a gêiseres saindo de rachaduras na superfície da lua de Saturno, Encélado.

Ela começou a se perguntar: “Por que não vemos essas plumas saindo da Europa?” mesmo a Europa e Enceladus tendo superfícies cobertas por gelo. Ambos têm um oceano subterrâneo. E Europa deveria ter mais água por causa de seu tamanho maior.

O tamanho maior de Europa e a gravidade mais alta, no entanto, podem criar plumas menores que podem acabar passando despercebidas por uma câmera espacial.

Quick, definido na localização de plumas, desenvolveu novos modos de detecção que permitiriam a uma câmera encontrar as supostas plumas de Europa.

Este trabalho chamou a atenção de Elizabeth “Zibi” Turtle, que queria desenvolver uma câmera para equipar a próxima missão Europa Clipper da NASA.  A missão, com laçamento marcado pra 2024, seria o primeiro estudo detalhado do Europa. Turtle convidou Quick para colaborar, e a NASA finalmente os selecionou para liderar o Europa Imaging System da missão.

A missão me escolheu”, lembra Quick. “Servir em uma missão na qual estamos enviando uma espaçonave para a Europa é simplesmente incrível para mim – sem trocadilhos!

Pagando adiante

A missão Europa Clipper foi a primeira de muitas missões a que Quick aderiu. Mais recentemente, Quick se juntou à missão Dragonfly, que se aventurará na maior lua de Saturno, Titã.

A espaçonave explorará a lua rica em carbono por meio de uma série de voos controlados, decolando e pousando para analisar a química do mundo dos oceanos em busca de dicas de habitabilidade e como a vida pode ter surgido aqui na Terra.

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Ela atua como líder do Programa de Alunos e Investigadores em Início de Carreira do Dragonfly, que oferece a alunos de graduação de diversas origens a oportunidade de trabalhar na missão.

A Quick está comprometida em promover uma força de trabalho mais diversificada para o futuro avanço no campo. “Pessoas que são minorias tendem a pensar fora da caixa”, observa Quick. “Eu me pergunto o quanto dessa criatividade estamos perdendo em nosso campo por ser tão homogêneo?

O pensamento fora da caixa é uma necessidade para os cientistas que estão sub-representados em seus campos – não apenas para avançar em suas pesquisas, mas também para imaginar e criar espaços para que possam prosperar.

Muitas vezes temos que encontrar maneiras do nada”, acrescenta ela. “Nem sempre temos os privilégios que outros grupos têm, mas ainda temos que encontrar maneiras de ter sucesso.”

Quick é apenas a quinta afro-americana a receber seu doutorado em ciências planetárias. Mas muitas vezes ela é solicitada a falar apenas sobre sua jornada como mulher na ciência, em vez de suas experiências como mulher negra ou mulher de cor na ciência.

Não lidamos apenas com o sexismo. Também temos que lidar com o racismo ”, observa ela. “Precisamos pensar na diversidade em vários eixos.”

Abraçar e discutir abertamente todas as suas identidades fez de Quick um mentor poderoso. Uma de suas pupilas, a astroquímica e organizadora do #BlackInAstro Ashley Walker, reflete: “Lynnae tem me ajudado de muitas maneiras diferentes. É muito reconfortante saber que alguém que se parece comigo estará sempre ao meu lado. ”

Escrita criativa

Ao longo de sua carreira, Quick nutriu sua própria criatividade – ao mesmo tempo que aliviava o estresse – ao abraçar as artes e as humanidades. Na faculdade, ela teve aulas de redação criativa, onde escreveu histórias de romance históricas centradas em personagens negros.

Lynnae Quick giving a presentation at University of Maryland-College Park
Foto: (reprodução/ internet)

Escrever permitiu que ela aprimorasse suas habilidades de comunicação, enquanto lhe dava uma nova saída para exercitar sua mente. “Você tem que conectar os pontos da trama e deve haver uma conclusão para a história, da mesma forma que tentamos conectar os pontos na ciência o tempo todo.”

A construção desses mundos fictícios também incutiu um senso de confiança em sua capacidade de formular hipóteses sobre mundos reais além do nosso. “Até certo ponto, a escrita criativa me fez confiar em minhas próprias ideias e não pensar que eram muito loucas, malucas ou estranhas para serem consideradas.”

Ela nem sempre quis ser uma cientista

Apesar de seu sucesso e profunda dedicação às ciências planetárias, Quick nem sempre se interessou por ciências. Como geofísica, muitas vezes ela é solicitada a trazer fotos dela brincando com pedras quando criança – um sinal de sua paixão precoce pela ciência.

Mas ela passou a maior parte de sua infância brincando com Barbies. “Queremos lembrar que nem todas as crianças que crescem para ser cientistas – e nem todas as mulheres que crescem para se tornar cientistas – seguem o mesmo caminho”, diz ela. “Aceita todos os tipos.

Na quarta ou quinta série, ela se lembra de sua frustração com a tarefa de aprender os nomes e a ordem dos planetas em nosso sistema solar. Ela se lembra de ter reclamado com a mãe: “Quando vou precisar disso na minha vida?” Agora, ela confessa: “Acho que a piada era comigo!

Traduzido e editado por equipe Isto é Interessante 

Fonte: Massive Science

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