Maria Kirch foi a primeira mulher a descobrir um cometa, mas seu marido levou o crédito

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Na noite de 21 de abril de 1702, a astrônoma Maria Margaretha Winkelmann Kirch iniciou suas observações de rotina.

Na noite anterior, seu marido, Gottfried Kirch, havia encontrado uma estrela variável – uma que muda ritmicamente no brilho. Ela também queria ver, então Winkelmann Kirch alinhou o telescópio e se preparou para fitar as lentes no ponto flutuante de luz.

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Enquanto ela olhava, ela notou uma mancha difusa de luz em sua visão periférica. Ela reposicionou o telescópio e olhou novamente. Era um novo cometa!

Ela acordou o marido para mostrar a ele. No dia seguinte, ele escreveu um relatório para o rei Leopoldo I descrevendo o recém-chegado celestial.

Mas o nome de Winkelmann Kirch foi omitido do relatório. Foi apenas um pouco antes da morte de Kirch em 1710 que ele revelou que sua esposa foi quem fez a descoberta, quando ele publicou a descoberta no primeiro jornal da Academia de Ciências de Berlim.

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Embora não seja reconhecido inicialmente, Winkelmann Kirch foi na verdade a primeira mulher a descobrir um cometa – apelidado de Cometa de 1702. (Dois outros astrônomos em Roma encontraram o cometa horas antes dela. Portanto, ela é tecnicamente uma co-descobridora.)

Parece que a mensagem ainda não foi absorvida. Enquanto fazia pesquisas sobre este cometa, me deparei com um livro Cometografia: Volume 1, Antigo-1799: Um Catálogo de Cometas, publicado em 1999, que descreve a órbita parabólica do Cometa 1702 H. Neste texto, a descoberta é atribuída aos dois astrônomos em Roma e… .Gottfried Kirch.

As estrelas alinhadas

Winkelmann Kirch teve uma infância não tradicional para uma criança na Alemanha no final do século XVII. Seu pai, um ministro luterano, queria que sua filha tivesse a mesma educação que os homens, por isso supervisionou seus estudos.

Winkelmann Kirch logo mostrou um grande interesse em astronomia e se tornou o aprendiz não oficial de Christoph Arnold, um fazendeiro em Sommerfield, que também era um astrônomo autodidata. Depois de trabalhar com ele por alguns anos, Arnold a promoveu a sua assistente.

Seus calendários também continham as fases da lua, horários do nascer e do pôr do sol e o tempo dos eclipses.

Arnold também era amigo de Gottfried Kirch, um dos astrônomos alemães mais famosos da época. Arnold apresentou seu assistente e Kirch, e eles se casaram em 1692. Eles tiveram quatro filhos, que aprenderam astronomia.

O casal trabalhou em equipe, fazendo observações e cálculos para produzir calendários incrivelmente precisos e posições de objetos celestes – incluindo planetas, cometas e estrelas.

Seus calendários também continham as fases da lua, horários do nascer e do pôr do sol e o tempo dos eclipses. Quando Kirch ingressou na recém-criada Academia de Ciências de Berlim em 1700, Winkelmann Kirch juntou-se a ele como seu assistente. Dois anos depois, ela descobriria seu cometa.

Esta não foi a única contribuição de Winkelmann Kirch para a astronomia. Ela publicou muitos artigos bem recebidos sobre uma série de tópicos antes da morte de Kirch.

Em 1709, por exemplo, ela escreveu um panfleto sobre a aproximação da conjunção de Saturno e Vênus com o Sol, que conquistou seu respeito dentro da comunidade astronômica alemã. Havia apenas uma outra mulher – Maria Cunitz, uma astrônoma da Silésia – em todo o Sacro Império Romano que foi publicada na época.

Mesmas credenciais, nomes diferentes

Após a morte de seu marido em 1710, Winkelmann Kirch queria assumir sua posição como astrônomo e fabricante de calendário para a Academia de Ciências – como era comum durante aquela era em outras profissões, onde as viúvas frequentemente assumiam os negócios de seus maridos.

Mas a Academia de Ciências não considerou Winkelmann Kirch para o cargo até que ela os fez uma petição. Ela foi autorizada a continuar seu trabalho enquanto a Academia considerava sua petição – até mesmo recebendo uma medalha da Academia por suas realizações. O presidente da Academia, Gottfried Wilhelm Leibniz, apoiou e encorajou Winkelmann Kirch, levando-a à corte real prussiana para explicar as manchas solares.

A picture of the night sky, showing Venus and Jupiter in conjunction, and the Little Dipper at the top.
Foto: (reprodução/ internet)

… ela argumentou que o “sexo feminino, assim como o masculino, possui talentos da mente e do espírito“.

Mas a Academia não queria abrir um precedente, e nem mesmo a palavra do presidente foi suficiente.

O secretário Johann Theodor Jablonski advertiu Leibniz que ter Winkelmann Kirch “mantido em uma capacidade oficial para trabalhar no calendário ou continuar com as observações simplesmente não será suficiente. Já durante a vida de seu marido, a academia foi sobrecarregada com o ridículo porque seu calendário foi preparado por uma mulher. Se ela agora fosse mantida em tal capacidade, as bocas ficariam ainda mais abertas. ”

Kirch sabia que o motivo pelo qual ela foi mantida fora da Academia era seu gênero. Alguns membros chegaram a aconselhá-la a voltar para sua “roca” e “fuso”.

Em vez disso, a Academia contratou um homem inexperiente, Johann Heinrich Hoffmann, para assumir a confecção do calendário em 1711, enquanto a petição de Winkelmann Kirch ainda estava tecnicamente sob consideração.

Ela e Hoffman trabalharam independentemente durante esse tempo. Winkelmann Kirch publicou outro panfleto bem recebido prevendo um novo cometa, bem como uma defesa das habilidades intelectuais das mulheres, onde ela argumentou que “o sexo feminino, assim como o masculino, possui talentos da mente e do espírito.

Estava claro para Winkelmann Kirch que, com experiência e estudo, uma mulher poderia ser “tão hábil quanto um homem em observar e compreender os céus”.

Depois que ela foi oficialmente demitida em 1712, Hoffmann ficou para trás em suas observações, e a Academia pediu a Winkelmann Kirch que voltasse como seu assistente. Em uma carta, ela descreveu sua relutância, dizendo “Agora eu estou passando por um deserto severo, e porque … a água é escassa … o gosto é amargo”.

A persistência nem sempre compensa

Felizmente, ao mesmo tempo, Winkelmann Kirch recebeu uma oferta de um cargo no observatório do barão von Krosigk. Lá, ela alcançou o posto de astrônoma mestre e publicou um panfleto sobre a conjunção de Saturno e Júpiter.

Ela foi oferecida como astrônoma do czar russo em 1716, mas recusou para que pudesse ficar em Berlim com seu filho, Christfried, que acabava de ser contratado como diretor do novo observatório da Academia de Ciências.

A diagram of the orbit of Maria Kirch's Comet of 1702.
Foto: (reprodução/ internet)

O Minor Planet Center (MPC)

Winkelmann Kirch e sua filha, Christine, tornaram-se assistentes de Christfried. Pouco depois, os membros da Academia reclamaram que Winkelmann Kirch se destacava demais durante as visitas públicas e exigiu que ela ficasse em segundo plano e não falasse quando os visitantes aparecessem.

Ela se recusou, e a Academia a forçou a deixar seu cargo, dizendo que esperava que ela ficasse por perto para que “Herr Kirch pudesse continuar a comer em sua mesa”.

Winkelmann Kirch tentou continuar seu trabalho em particular, mas não tinha mais acesso aos instrumentos adequados. Sua filha continuou como assistente de Christfried no observatório. Winkelmann Kirch morreu de febre em 1720.

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Traduzido e editado por equipe Isto é Interessante 

Fonte: Massive Science

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